КРАТКОЕ СОДЕРЖАНИЕ

Фильм «Рождение нации» представляет собой интерпретацию Д.-В. Гриффитом событий, происходивших на Юге США во времена Реконструкции. Для этого он адаптировал два популярных романа, написанных проповедником из штата Северная Каролина Томасом Диксоном-мл., чей дядя был Великим Титаном в Ку-клукс-клане. Перед началом фильма следует пролог — «Молитва за киноискусство»: «Мы не боимся цензуры, ибо не желаем никого оскорбить бестактностью или непристойностью, но требуем предоставить свободу, принадлежащую нам по праву, показать темную сторону порока, дабы добродетель засверкала еще ярче, — свободу, данную печатному слову — искусству, которому мы обязаны Библией и произведениями Шекспира». Фильму предшествует еще одно обращение об ужасах войны: «Если с помощью этой работы нам удастся передать мысль, что война и разрушение отвратительны, попытка не была напрасной». Все заглавные роли-стереотипы чернокожих в фильме исполняют загримированные белые актеры, темнокожие же актеры снялись только в эпизодических ролях, как и было принято в то время.

Действие первой части картины начинается на Юге страны, стоящей на пороге Гражданской войны, с описания двух семей. Стоунмэны — семья с Севера, ее глава — Остин Стоунмэн, конгрессмен-аболиционист. У него есть дочь Элси и два сына. Кэмероны — семья с Юга, в которой есть две дочери, Маргарет и Флора, а также три сына, в том числе и главный герой, Бен Кэмерон. Сыновья Стоунмэна дружны с рабовладельцами Кэмеронами и бывают в гостях на их процветающей плантации в Северной Каролине. Первые 15 минут фильма демонстрируется доброта и терпимость Кэмеронов: глава семьи окружен игривыми щенками и котятами, а Бен пожимает руку одному из рабов, который только что исполнил танец для гостей с Севера. Старший сын, Фил Стоунмэн, влюбляется в Маргарет Кэмерон, а Бен Кэмерон, получив портрет Элси Стоунмэн, мечтает о ней.

Начинается Гражданская война, и юноши занимают соответствующие стороны. В одной из сцен дом Кэмеронов обыскивает вооруженный отряд чернокожих с Севера во главе с белым капитаном. В конце концов отряд конфедератов изгоняет врагов, но позже Кэмероны все равно лишаются всего. Война продолжается. Погибает младший сын Стоунмэнов и двое — из семьи Кэмеронов. Бену Кэмерону удается выжить, но он тяжело ранен и попадает в госпиталь на Севере, где Элси работает сестрой милосердия. Его ожидает смертный приговор, однако миссис Стоунмэн и Элси обращаются к президенту Линкольну с просьбой спасти его. Вскоре Бен получает возможность вернуться домой и помочь своей семье. После убийства Линкольна — особенно драматичная сцена фильма — политические лидеры Севера, такие как Остин Стоунмэн, начинают преследовать собственные цели, чтобы претворить в жизнь программы по равноправию для чернокожих и наказать Юг за отказ от сотрудничества.

Вторая часть картины повествует о периоде Реконструкции, последовавшем за Гражданской войной, и начинается такими словами: «Это — демонстрация исторических фактов Гражданской войны и периода Реконструкции. Она не имеет отношения к современным представителям какой бы то ни было расы или народности».

Остин Стоунмэн и его протеже Сайлас Линч, наполовину афроамериканец, отправляются в Северную Каролину, чтобы организовать голосование среди чернокожего населения Юга, результатами которого оба остаются довольны: многие чернокожие становятся представителями законодательной власти, а Линч — заместителем губернатора. Испугавшись чернокожего большинства, Бен Кэмерон присоединяется к группе, борющейся против, как они считают, ослабления белого Юга и организующей Ку-клукс-клан. Поддерживающая своего отца Элси Стоунмэн отдаляется от Бена из-за его принадлежности к организации. Однако она меняет решение, узнав о цели Ку-клукс-клана. Убегая в лес от преследования бывшего раба, Гаса, который стал проявлять к ней недвусмысленный интерес, Флора Кэмерон прыгает с обрыва, предпочитая умереть, но не даться ему в руки. Члены Ку-клукс-клана ловят Гаса, вешают его и оставляют труп на пороге дома вице-губернатора Сайласа Аинча, который в свою очередь приказывает схватить и казнить членов организации. Семье Кэмерон удается спастись. Они скрываются в своем уединенном поместье, но отряд вооруженных чернокожих-военных окружает их. В это время Линч уговаривает Элси выйти за него замуж и стать королевой его Черной Империи. Элси зовет на помощь. Члены Ку-клукс-клана спешат к ней. Потом Клан спасает семью Кэмерон, побеждает отряд чернокожих и разрушает Черную Империю. На последовавшем за этим празднестве одетые в белое члены Клана с триумфом проезжают по улицам. Через некоторое время, на выборах, члены Клана следят за процедурой и не позволяют черным голосовать. В конце фильма Фил Стоунмэн и Маргарет играют свадьбу, а Бен Кэмерон женится на Элси Стоунмэн. Эпилогом служит пророчество о Принце Мира: «Давайте мечтать о золотом дне, когда зверства Войны перестанут править и нежный Принц взойдет на престол в Зале Братской Любви в Городе Мира». Фильм заканчивается кадрами, где страждущие под предводительством военачальника превращаются в похожих на ангелов людей, во главе которых стоит сияющая, напоминающая Христа фигура.